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Mary Martin, la première Maria de La mélodie du bonheur

Par
Ariane Cipriani

Il y a 60 ans exactement, les Américains découvraient, à Broadway d’abord, l’histoire romancée de la famille von Trapp. Avant d’être conquis par Julie Andrews et ses petits chanteurs, le public a rencontré Maria à travers la voix d’ange de Mary Martin.

Mary Martin, née au Texas en 1913, venait de cette école d’acteurs qui devaient savoir tout faire : danser, chanter et jouer. D’ailleurs, avant de monter sur les planches de Broadway, l’actrice élégante enseignait la danse. Elle avait même ouvert sa propre école (une entreprise audacieuse pour l’époque), qui, paraît-il a été incendiée par un citoyen qui considérait la danse comme un péché. La jeune femme est alors allée à Hollywood, où le célèbre producteur de Broadway Oscar Hammerstein II (South Pacific, Le roi et moi) l’a repérée.

Ses débuts à Broadway ont été un succès : en 1938, elle a participé à la comédie musicale Leave It to Me!, de Cole Porter, et son interprétation de My Heart Belongs to Daddy lui a apporté une célébrité nationale. Son rôle de Peter Pan, en 1954, a aussi contribué grandement à sa notoriété, car sa solidité musculaire et sa témérité épataient : l’artiste n’hésitait pas à se suspendre à une corde dans les airs pour les bienfaits du spectacle. Son esprit d'équipe, son professionnalisme et son enthousiasme font d'elle une collègue estimée et très appréciée.

Un rare extrait de Mary Martin dans The Sound of Music, 1959 :

Mary Martin a ensuite enchaîné les films et les productions théâtrales avant de chausser les bottines de Maria dans La mélodie du bonheur (The Sound of Music), en 1959. Le spectacle, d’abord rodé à Boston, a été présenté sur les planches de Broadway au Lunt-Fontanne Theatre et au Mark Hellinger Theatre. Au total, la troupe a donné 1443 représentations et Mary Martin a obtenu un prestigieux prix Tony pour son interprétation de la gouvernante et ange gardien à la voix d’or. Comme elle l’a dit en acceptant son trophée, elle a adoré chaque minute consacrée à cette production.

Son parcours étincelant aurait pu être tout autre, elle qui est devenue mère alors qu’elle n’était qu’une adolescente. À 17 ans, elle a accouché de son premier enfant, Larry Hagman, qui est devenu lui aussi un acteur prolifique, notamment grâce à son rôle de J.R. Ewing dans la très populaire série Dallas.

L’histoire romancée de cette famille autrichienne, tirée de l’autobiographie de la vraie Maria, La famille des chanteurs Trapp, avait tout pour s’inscrire parmi les classiques. Un conte parfait, une représentation idyllique du bonheur : une religieuse devient soudainement gouvernante et s’occupe des sept enfants du Capitaine Georg von Trapp, un homme riche et nouvellement veuf (interprété par Christopher Plummer dans le célèbre film). La jeune gouvernante apprivoise les enfants avec son amour de la musique et sa luminosité. Elle fait de leur quotidien une aventure presque magique. Elle réussit aussi à assouplir le caractère plutôt militaire de ce père dur et distant, au point où elle et lui tombent amoureux.

La famille von Trapp est par contre contrainte de quitter l’Autriche à pied avec ses bagages, pour fuir les nazis. La morale de l’histoire? Croire en ses rêves, persister dans la joie et mettre de la musique dans sa vie!

Mary Martin a continué avec succès de jouer au théâtre et à la télévision jusque dans les années 80. En 1989, un an avant sa mort, la grande dame de la comédie musicale a reçu un prix honorifique du Kennedy Center Honors pour l’ensemble de sa carrière.

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