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Florence Foster Jenkins ou le culte de la moquerie
Par
Frédéric Trudel

Date de publication

12 août 2016

Genre

Née dans une petite ville de la Pennsylvanie en 1868, la jeune Florence Foster se découvre très tôt une passion pour la musique. Plutôt douée pour le piano, elle rêve toutefois de devenir chanteuse et souhaite poursuivre des études en chant à l’étranger, ce que son père, avocat et banquier prospère, lui refuse obstinément. Elle quitte le foyer familial à 17 ans pour s’établir à Philadelphie et épouser le docteur Frank Thornton Jenkins. Cette union malheureuse prend fin abruptement, après que la jeune épouse ait contracté la syphilis de son mari, maladie dont elle souffrira pour le restant de ses jours. Lorsque Florence est contrainte d’abandonner une carrière de professeure de piano en raison d’une blessure au bras, sa mère la reprend sous son aile et l’emmène vivre à New York, où la jeune femme suit des cours de chant et décide de laisser libre cours à ses ambitions de cantatrice, en dépit d’une inaptitude évidente…

Album Florence Foster Jenkins Complete recordings
La Flûte enchantée, Air de la Reine de la nuit

Wolfgang Amadeus Mozart

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C’est là, à New York, que Florence Foster Jenkins fait la rencontre déterminante de St. Clair Bayfield, acteur shakespearien britannique bien en vue à Broadway. Jouissant de bonnes relations, il devient son agent et compagnon de vie. En 1909, à la mort de son père, elle hérite d’une importante somme d’argent, ce qui lui ouvre toutes grandes les portes des salons new-yorkais. En 1912, elle donne son premier récital à l’hôtel Ritz-Carlton et fonde, en 1917, son fameux Verdi Club, cercle privé qui encourage généreusement l’art lyrique et qui offre à la cantatrice une inestimable tribune pour ses propres prestations.

Album Florence Foster Jenkins Complete recordings
Lakmé, Où va la jeune Hindoue

Léo Delibes

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Jusqu’en 1944, année de sa « consécration », où elle parvient, à 76 ans, à s’autoproduire à Carnegie Hall, Florence Foster Jenkins devient peu à peu l’objet d’un singulier culte. Ses événements et récitals new-yorkais sont suivis par un nombre croissant d’adeptes sélectivement choisis, parmi lesquels se trouvent même des personnalités telles que Cole Porter, la chanteuse Lily Pons et le chef britannique Thomas Beecham. La pauvreté de ses moyens vocaux, ses cascades de fausses notes et ses tenues sophistiquées, à la limite du kitsch, rendent ses prestations uniques et y attirent son cortège de curieux, friands de cet étrange théâtre de dérision. Certains invités y assistent sans doute aussi de manière intéressée; rappelons que Florence Foster Jenkins est aussi une mécène… 

Album Florence Foster Jenkins Complete recordings
Die Fledermaus, « Meine Herr Marquis »

Johann Strauss II

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La chanteuse ignorait-elle vraiment être la risée de ce petit monde? Méconnaissait-elle à ce point son absence de talent? Sa réaction mortifiée aux critiques parues le lendemain du concert à Carnegie Hall, son ultime et première véritable performance publique, hors du cercle d’initiés, tend à démontrer que oui. « She can sing anything but notes! », écrivait le New York Post… Quoi qu’il en soit, au-delà de la moquerie qu’il suscite, le destin de Florence Foster Jenkins a quelque chose d’émouvant, dans cette quête – bien que vaine et chimérique – d’un rêve aussi beau qu’inaccessible, celui d’être chanteuse d’opéra. Et peut-être est-il aussi un peu le miroir de nos propres échecs et de notre propre médiocrité. 


Sachez que la vie de Florence Foster Jenkins a également inspiré le film Marguerite de Xavier Giannoli, avec Catherine Frot dans le rôle titre. L'actrice francaise a remporté le César 2016 de la meilleure actrice pour ce rôle. Le long métrage, sorti en France en septembre 2015, n'est toujours pas à l'affiche au Québec.

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